Tout s’est bien passé, rapporte la NASA. Le télescope James Webb a surmonté l’obstacle le plus difficile sur son chemin

Zdroj : télescope spatial James Webb de la NASA de Greenbelt, MD, États-Unis, CC BY 2.0 , via Wikimedia Commons
  • Le télescope James Webb, qui a été lancé dans l’espace le 25 décembre, a réussi à diffuser la plupart des rayons du soleil. C’est la tension qui a été la partie la plus difficile du test de la Terre

  • L’observatoire a fixé le miroir et a volé en orbite L2, qui est à environ 1,6 million de kilomètres de la Terre. Le voyage devrait prendre 29 jours

  • La mission dans l’espace se poursuit sans problème majeur, la trajectoire et la vitesse optimales permettront même au télescope de rester dans l’espace plus longtemps

  • L’observatoire est destiné à trouver des étoiles qui se sont formées immédiatement après le Big Bang, et la vitesse de la lumière, ainsi que la distance, les préservent il y a 13 milliards d’années.

Tout s’est déroulé aussi bien que nous l’espérions. C’est ainsi que la National Aeronautics and Space Administration (NASA) décrit la mission du télescope James Webb Christmas. L’observatoire a été lancé sur une fusée Ariane depuis la Guyane française pour le lancer de Dieu, a passé de peu le traîneau du Père Noël et s’est lancé dans un voyage de 1,6 million de kilomètres à travers l’espace. Il met 29 jours. En attendant, il a dû changer complètement de manteau, retirer la housse de protection nécessaire au décollage et, à la place, étendre l’équipement qu’il utilise pour voir dans les grandes profondeurs.

Ce processus implique le déploiement de plusieurs structures dont les plus critiques sont le miroir Webb et le pare-soleil. Une équipe d’ingénieurs annoncée il y a quelques heures BBCle travail bat toujours son plein. La série d’activités la plus complexe commence le lundi. A partir de là jusqu’à mercredi, il faut séparer et étirer les cinq couches de soleil. Chacun était aussi fin qu’un cheveu et devait être soigneusement étiré sur un cadre solide ressemblant à un dragon à voile de la taille d’un court de tennis.

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Le lundi soir (17 h 48, heure normale de l’Est), selon Blog de la NASA réussi à étirer les trois des cinq membranes. Au début, la surface la plus proche du Soleil se développe, ce qui prend au total cinq heures et demie. Il y a deux couches au programme du mardi. A l’aide du bouclier, il est désormais possible de maintenir une température comprise entre 230 et 394 degrés de part et d’autre du télescope.

Tous ont été entraînés plusieurs fois sur Terre avec des modèles de tailles différentes, ce qui a donné beaucoup d’optimisme aux représentants de la NASA. « Je ne m’attendais à aucun drame », a déclaré lundi le chef de projet Bill Ochs aux journalistes. « Il est toujours préférable que la chirurgie soit ennuyeuse. C’est exactement ce que nous essaierons de faire dans les prochains jours – pour la rendre ennuyeuse », a-t-il ajouté.

« La fixation du diaphragme au bouclier est très difficile en raison des interactions complexes entre la structure, le mécanisme, les fils et la membrane », a déclaré James Cooper, responsable du bouclier du télescope Webb. « C’était la partie la plus exigeante du test sur Terre, c’est donc un sentiment formidable d’être enfin si facile », a-t-il ajouté.

Les erreurs ne sont pas tolérées

Le succès de la composition de l’ensemble dépend de chacune des 344 étapes individuelles. Toutes ces petites actions doivent être effectuées correctement et régulièrement, sinon cela mettra en péril toute la mission. Si la crème solaire est bien appliquée – ce qui devrait être le cas aujourd’hui ou demain – il y a 75 pour cent de chances que l’obstacle soit franchi. Basé sur vue en direct observatoire sur le site de la NASA, l’installation du bouclier touche à sa fin, avec environ un jour avant la fin prévue des opérations.

D’après le site espace.com le bouclier actuel est progressivement tendu sur le châssis le lendemain. La fixation des couches individuelles devrait être la dernière étape de l’assemblage de l’écran. Cela a été précédé de deux jours de repos et de réglage du système de carburant, car il y avait eu deux complications à la fin de l’année. Le premier empêche les cellules solaires du télescope Webb de fonctionner à pleine puissance en raison des réglages d’usine. Mais la NASA l’a réglé à distance pour fonctionner aussi efficacement que possible.

La cible du télescope Webb est en orbite entre la Terre et Mars. Photo : NASA

La seconde, pour changer, a fait que le moteur de liaison du bouclier était plus chaud que l’équipe de conception l’aurait souhaité. Par conséquent, les ingénieurs ont légèrement tourné le télescope dans l’espace pour changer son orientation par rapport au Soleil, et le moteur était à l’abri de la lumière directe pendant le placement. Depuis, la NASA affirme que tout s’est bien passé.

miroir ailé

Une fois le bouclier placé, les miroirs secondaire et primaire seront installés. Le déflecteur secondaire est placé sur la flèche en premier car il sera devant le miroir principal. Il sera plus grand et aura des ailes qui ont été inclinées à 90 degrés par rapport au décollage. Ils étaient maintenant nivelés pour faire une superficie de six mètres et demi. Si tout se déroule comme prévu, ce sera pendant le week-end.

Selon Ochs, le projet d’ouvrir le miroir s’est légèrement écarté du programme initial, bien que, comme il l’a lui-même souligné, aucun problème ne l’ait causé cette fois. Seuls les techniciens continuent d’appliquer une approche méthodique au travail, et lorsqu’ils voient le fonctionnement réel du télescope, ils décident différemment de ce qu’ils avaient initialement prévu. « Nous connaissons toujours les télescopes. « Tous les satellites se comportent différemment dans l’espace que sur Terre », a expliqué Ochs. « Nous devons les comprendre, ce qui prendra du temps. »

L’observatoire devait à l’origine passer environ cinq ans et demi dans l’espace, mais les ingénieurs l’ont fait, selon le site ScienceAlerte ils ont finalement décidé de doubler sa vie. L’appareil a utilisé beaucoup moins de carburant que prévu pour les deux manœuvres de réparation imprévues dans l’espace. La première correction de vol a eu lieu environ 12 heures après le décollage et a duré une heure et cinq minutes. Pendant ce temps, le carburant consommé a été jusqu’à trois heures de vol direct. Mais grâce à sa maniabilité, le télescope peut voler 20 mètres par seconde plus vite qu’avant. Le 27 décembre, une autre manœuvre a eu lieu, qui a accéléré le télescope de 2,8 mètres par seconde.

Voyage au commencement des temps

Cependant, les scientifiques n’affecteront désormais qu’une partie de la durée de vie du télescope. L’observatoire devrait s’installer sur l’orbite L2 entre la Terre et Mars fin janvier, où il restera en orbite jusqu’à ce que ses composants se désintègrent. Grâce à une trajectoire parfaite sans besoin de manœuvres quotidiennes, il lui restera une grande quantité de carburant et devrait rester fonctionnel dans l’espace pendant plus d’une décennie. Mais même si l’appareil dispose d’une grande réserve de carburant, il ne fonctionnera pas dans des environnements difficiles.

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Le télescope James Webb est le plus grand et le plus puissant observatoire de la NASA à ce jour. La construction est une charge pour l’agence 10 milliards de dollars (220 milliards de couronnes) et deviendraient des adeptes du célèbre télescope Hubble. Aujourd’hui, cela fait plus de 30 ans et la fin de l’ère approche. Le but de ce nouvel instrument est d’explorer divers domaines de l’astronomie et de voir les profondeurs du cosmos jusqu’à sa création. Grâce à la nouvelle technologie intégrée aux télescopes, les scientifiques promettent de regarder profondément dans l’espace – et donc dans le passé – pour trouver certaines des premières étoiles à se former après le Big Bang il y a 13 milliards et demi d’années. Des agences spatiales d’Europe, des États-Unis et du Canada ont participé à son développement.

Narcisse Berger

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