Nous ne connaissons même pas la plupart des éruptions volcaniques, disent les volcanologues

Islande, Japon, Îles Canaries ou Italie. D’innombrables éruptions volcaniques sont apparues dans les médias au cours de la dernière année. Le volcanologue Petr Bro de l’Académie des sciences de la République tchèque explique pourquoi nous nous intéressons aux volcans cette année et comment ils sont liés au changement climatique. « À long terme, les volcans sont neutres en carbone », a-t-il déclaré dans une interview au quotidien Aktuálně.cz.

Photos et vidéos d’explosions ou lave gargouilles Le volcan est apparu dans les médias presque constamment cette année. En été on assiste à l’éruption de l’Etna, depuis septembre ce sont les îles Canaries et pendant ce temps des volcans entrent en éruption au Japon. Cette année a-t-elle été très volcanique ?

Il ne fait pas. Cependant, cette année est différente des années précédentes car il y a des volcans actifs de différentes parties du monde qui ont attiré l’attention des Européens ou des médias. Lorsque le volcan du Kamtchatka a explosé en janvier, il ne s’est pas réveillé dans la salle des médias tchèques – le trafic aérien ne s’est pas effondré, cela n’a compromis les vacances de personne, personne n’était là. Ce qui est très important, car quand il n’y a personne, les réseaux sociaux ne se remplissent pas d’images et de vidéos.

Le scénario classique se déroule en Islande, où un volcan entre en éruption puis s’effondre vers la droite, alors que tout le monde va le photographier. Tout le monde partage des photos de coulées de lave sur les réseaux sociaux. Cela captera le milieu, ce qui multipliera l’importance de l’éruption.

Cette année, l’Etna, que nous avions pour le humny, est également tombée. Puis le volcan des îles Canaries a commencé, qui est un paradis touristique. Tout à coup, il s’est renversé sur nous. Aux Canaries La Palma, la tragédie humaine multiplie cela. Heureusement, personne n’est encore décédé, mais il y a eu de nombreux dégâts matériels, c’est l’une des raisons pour lesquelles les médias continuent de le surveiller. Lorsque la lave s’écoule vers Hawaï pendant la même durée, elle sera dans les journaux une ou deux fois car elle descend les pentes pendant des mois, mais n’endommage pas les infrastructures.

Soixante à quatre-vingts éruptions se produisent généralement par an. On parle maintenant de quatre éruptions, mais on ne dit rien des soixante autres.

Petr Brož

Photo : Michal Turek, Mafra

Mgr. Petr Broz, Ph.D. (* 1984) travaille comme chercheur au Département de géodynamique de l’Académie des sciences de la République tchèque depuis 2010, où il a étudié l’activité volcanique dans tout le système solaire. C’est pourquoi il aime se qualifier de volcanologue extraterrestre, se concentrant principalement sur les volcans de la surface martienne.

Il est récipiendaire du prix Otto Wichterle décerné à des chercheurs hautement qualifiés et prometteurs de l’Académie des sciences de moins de 35 ans, ainsi que d’autres prix. Il s’occupe également de vulgarisation science, il écrit sur son Twitter non seulement sur les volcans.

Les gens se sont-ils davantage intéressés aux volcans ces dernières années ? Peut-être parce qu’il s’agit plus du changement climatique ?

L’impact des éruptions volcaniques sur le climat est de plus en plus discuté. Lors de son éruption, non seulement de la roche en fusion sous forme de lave s’échappe, mais une grande quantité de gaz volcanique est libérée – vapeur d’eau, dioxyde de carbone ou dioxyde de soufre. Ils brisent la lave en cendres, qui sont ensuite emportées par l’atmosphère et peuvent bloquer le trafic aérien ou modifier la force de la lumière solaire entrante. De plus, lorsque le dioxyde de soufre pénètre dans l’atmosphère, il peut être converti en aérosols, qui peuvent chauffer ou refroidir la surface de la Terre.

Quand un volcan entre en éruption, il y a plein de gens sur les réseaux sociaux qui disent qu’on n’a rien à faire pour le climat, car les volcans ont émis plus de gaz à effet de serre que les humains en x ans. Mais c’est une grande ignorance. Actuellement, les gens émettent environ 60 fois plus de gaz à effet de serre par an que tous les volcans au cours de la même période.

De plus, les volcans ont pour fonction de restituer à l’atmosphère les gaz qui étaient auparavant stockés sur terre. Cela fonctionne à long terme, c’est ce qu’on appelle le cycle du carbone. Les gaz libérés sont absorbés, par exemple, par les organismes vivants, qui en font des coquilles. Et après leur mort, les coquillages coulent au fond de la mer, où ils se déposent sur les rochers, et lorsque les rochers atteignent les profondeurs de la Terre, ils fondent à nouveau et les volcans rejettent des gaz dans l’atmosphère. À long terme, les volcans sont neutres en carbone. Le problème est que la personne qui a cassé le système est impliquée.

Les activités humaines affectent-elles ces volcans ? Est-ce qu’ils explosent plus ou moins souvent à cause de nous ?

Il existe une étude qui tente de lier la fonte des glaciers à l’augmentation de l’activité volcanique. Lorsque vous imaginez la surface de la terre, il s’agit d’une plaque solide qui est poussée dans le manteau supérieur de la terre par le poids de ce qui se trouve au-dessus. Lorsqu’un glacier fond, sa croûte peut flotter un peu plus haut. En Islande, les volcans sont recouverts de glaciers en train de fondre en raison du réchauffement climatique d’origine humaine. Cela signifie que la roche se déplace plus haut, commence à fondre, et donc l’activité volcanique doit augmenter. Mais nous parlons d’un délai plus long.

Une apocalypse impossible

Les volcans apparaissent souvent dans les films apocalyptiques, où une ère glaciaire ou une autre catastrophe éclate et vient anéantir l’humanité. Est-ce que quelque chose comme ça peut arriver?

Cela peut arriver, mais en général c’est une mauvaise idée. Nous ne connaissons pas la plupart des éruptions car elles sont petites. Il est vrai que plus une éruption est destructrice, moins elle a de chances de se produire.

Les éruptions comme celle de La Palma sont fréquentes, mais petites. Des éruptions plus importantes, qui peuvent déjà affecter quelque chose au niveau régional, se produisent une fois tous les cent ans. Par exemple, le volcan Pinatubo des Philippines, qui est entré en éruption en 1991, est capable d’éjecter des matériaux jusqu’à une hauteur de 40 kilomètres dans un volume d’environ 10 kilomètres cubes, affectant la majeure partie de l’équateur. Le Krakatoa a fait cela au 19ème siècle, lorsque le climat en Europe a changé à mesure que de grandes quantités de poussière et de cendres pénétraient dans l’atmosphère. Mais ce n’est pas l’apocalypse.

Et si cela se produit, pouvons-nous maintenir ou réduire l’impact des éruptions volcaniques ?

Nous n’influencerons pas l’éruption d’un volcan aussi important. Dans le passé, l’humanité a essayé de détourner le flux de lave, par exemple, si vous ne voulez pas que la lave inonde votre maison, vous essaierez de la détourner en creusant une tranchée ou en construisant un barrage ailleurs. Mais vous n’affecterez pas la grande éruption. Vous pouvez évacuer les personnes qui vivent autour du volcan. À l’échelle mondiale, nous pouvons constituer des stocks alimentaires stratégiques. Mais la pression des volcans est irréversible, nous n’avons pas la technologie et je ne sais pas si nous l’aurons un jour.

Pouvons-nous au moins prédire quand une éruption se produira ?

Les éruptions volcaniques sont imprévisibles. Nous ne savons que quand quelque chose se passe sous la surface. Lorsque le magma monte, il est poussé dans la roche. Ces pierres commenceront à vibrer – si vous mettez un clou dans la planche, elle bougera aussi. Les stations sismiques peuvent mesurer ces chocs. Mais selon l’endroit où vous vous trouvez, les chances sont de 1 sur 10 à 1 sur 30 que le magma atteigne la surface. Dans la plupart des cas, il se répand sous la surface.

Nous avons appris quelque chose de nouveau sur les volcans l’année dernière en Europe exploser une somme énorme ?

On apprend certes beaucoup, mais il faut encore attendre beaucoup de connaissances, car une année c’est peu de temps en sciences. Dans le cas de l’Islande, d’un point de vue volcanologique, c’est bien qu’il y ait un réseau très dense de stations sismologiques, pour que l’on puisse voir comment et où le magma se déplace sous la surface. Et soudain, cela s’est répandu ailleurs que ce à quoi nous nous attendions. La technologie moderne nous a permis de suivre en détail le développement des volcans. Ainsi, lorsque nous modélisons la croissance future d’un volcan, ce serait un exemple idéal.

Il en va de même pour l’île de La Palma. La connaissance d’ici ne changera pas nos vies, mais est un petit fragment dans la mosaïque volcanique.

Champagne et volcans sur Mars

Un volcanologue peut-il avoir un volcan préféré ?

Bien sûr. Les volcanologues et les volcanologues recherchent généralement une zone pendant longtemps, où ils ont ensuite un favori. J’étudie les volcans principalement sur Mars, donc je n’ai pas de favori sur Terre, mais sur d’autres objets du système solaire.

Qu’est-ce qui différencie un volcan sur Mars ?

Ce sera une longue discussion. Mais fondamentalement, ils sont très similaires parce que la physique est la même. C’est différent là où la lave se déverse. Il coulera sur Mars dans un environnement à faible pression atmosphérique, où il ne pleut pas. Ainsi, deux mécanismes principaux sont perdus pour refroidir la lave, qui s’écoule ensuite davantage.

Les volcans sur Mars sont également « plus lisses ». Les particules éjectées continuent de voler ici pendant l’éruption, ce qui modifie également la forme finale du volcan.

En plus d’étudier les volcans extraterrestres, vous avez été très actif au cours de la dernière année dans la vulgarisation scientifique à travers des histoires…

Je ne pense pas qu’il y ait quelque chose comme la science. Tout peut être vulgarisé, tout peut être simplifié pour que tout le monde puisse le comprendre. Notre cerveau est habitué à se souvenir de choses à partir d’histoires. Si je vous disais qu’alors le volcan est entré en éruption et a craché tant de matière, vous ne vous en souviendriez de rien demain. Mais quand je vous dis qu’un homme a survécu à une éruption volcanique car il était en prison, d’où il a vu les courants pyroclastiques détruire la ville…

Les histoires peuvent être faites de n’importe quoi. Une fois, j’ai essayé d’expliquer comment les volcans se forment sur Mars, en particulier les cônes saupoudrés. Le magma se dégaze et des bulles se forment, qui déchirent le magma et projettent le magma le long d’une courbe balistique jusqu’à la surface, finissant par verser le cône. C’est très ennuyeux. Mais comment obtient-on cette connaissance ? Les vignerons français veulent savoir comment dégazer leur champagne. Et vous pouvez écrire une histoire sur l’influence du champagne sur la volcanologie.

Qu’est-ce qui t’a poussé à faire ça ?

Je pense qu’en tant que scientifiques, nous devrions vulgariser les résultats de nos travaux. Sinon, quelqu’un qui comprend le domaine, quelqu’un qui ne comprend pas. Nous devons montrer au public que ce que nous recherchons est utile. Après tout, notre travail est payé avec de l’argent public.

J’aime le faire sur les réseaux sociaux, où vous avez la possibilité de toucher un grand nombre de personnes. Lorsque vous écrivez des articles dans la section scientifique, vous toucherez ceux qui aiment déjà la science. Mais sur les réseaux sociaux, vous obtenez également la science de personnes qui ne sont pas intéressées, et vous pouvez augmenter le nombre de personnes qui aiment la science à l’avenir. C’est un défi pour moi.

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Narcisse Berger

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